BASES DE L'ASTRONOMIE

 

Les éléments de base

 

Les étoiles : Ce sont les objets les plus nombreux que l'on peut voir à l'oeil nu le soir lorsque l'on regarde le ciel. Ce sont des astres actifs constitués principalement de gaz en fusion qui brûle à des températures très élevées. L'étoile que l'on connaît le mieux : c'est notre Soleil. Nous voyons toutes les étoiles du ciel tourner pendant la nuit, ce n'est pas parce qu'elles bougent, car les étoiles peuvent être considérées comme immobiles à notre échelle, mais c'est parce que la Terre tourne sur elle-même en 24H. On voit un ciel différent tout au long de l'année à cause de la rotation de la Terre autour du soleil en un an.

Les étoiles de la constellation de la grande ourse


Le soleil : C'est une étoile comme les autres. C'est lui qui éclaire la Terre et qui fait le jour et la nuit. Ce n'est pas une étoile plus brillante que les autres, mais elle est très proche de nous par rapport aux autres, c'est pourquoi il éclaire nettement plus notre planète. Pendant le jour il est tellement brillant qu'il nous empêche de voir les autres étoiles du ciel.

Les constellations : Les hommes ont regroupé les étoiles en constellations pour permettre de se retrouver facilement dans le ciel. De la même façon qu'en regardant des nuages, on y imagine des formes, en regardant les étoiles on peut imaginer des figures. Cette séparation du ciel a été faite dans l'antiquité on y retrouve des figures comme des dieux, des animaux ... Mais on peut interpréter le ciel différemment : Ainsi, par exemple, la Grande Ourse est souvent appelée aujourd'hui la "grande casserole".

Les constellations du zodiaque : Les constellations du zodiaque sont des constellations particulières : elles se situent dans une bande du ciel où passent le soleil, la lune et les planètes du système solaire. Elles sont aussi connues grâce à l'astrologie et les fameux signes du zodiaque : on considère que c'est l'époque d'une constellation (le lion, la vierge ....) lorsque le soleil se situe dans cette région du ciel. En astrologie ces constellations sont au nombre de 12, mais en réalité il y en a 13 dans le ciel : ceci est une des preuves de l'absurdité de l'astrologie.

La constellation du Lion


Les planètes : Vus de la terre, ces objets paraissent à peu près comme les étoiles mais en réalité ce sont des objets totalement différents. Ce sont des corps célestes (solides ou gazeux) qui, exactement comme notre planète (la Terre), ne brillent pas. Mais on peut tout de même voir des planètes dans le ciel de notre jardin sans posséder de télescope : En effet ils paraissent exactement comme les étoiles (un point jaune) car ils sont éclairés par le soleil : comme la Terre ils ont des jours et des nuits. En réalité on peut voir une légère différence entre l'observation d'une étoile et d'une planète : la première scintillera légèrement plus que la seconde.
Mais les planètes que nous pouvons observer à l'oeil nu ne sont que des planètes du système solaire, il existe aussi d'autres planètes dans l'univers qui tournent autour d'autres étoiles que le soleil, et peut être y a t-il d'autres êtres vivants sur des planètes ressemblant à notre Terre.


Les satellites
: Par définition, on dit que A est satellite de B lorsque A tourne autour de B, ainsi par exemple la Terre est un satellite du Soleil. Mais il existe aussi des satellites autour des planètes : Ce sont donc des corps qui tournent autour des planètes. Les satellites des planètes sont des corps qui ne brillent pas : solide ou gazeux en général.


La Lune : C'est le satellite naturel de la Terre : c'est donc une grosse boule de roche qui tourne autour de la Terre. On peut l'observer très facilement et très souvent : elle a un aspect différent suivant le jour et l'heure à laquelle on l'observe. Elle fait le tour de la Terre en environ 29 jours et elle tourne aussi sur elle-même. La gravité fait qu'elle tourne sur elle-même à la même vitesse qu'autour de la Terre, c'est pourquoi on observe de la Lune toujours la même face.

Le Soleil, la Terre et la Lune


Les satellites artificiels : Ce sont des satellites placés autour de la Terre par l'homme. Ils sont très nombreux, mais très petits par rapport au satellite naturel de la Terre : la Lune. Ils peuvent servir pour des communications téléphoniques, transmettre des chaînes de télévision, pour la recherche en astronomie ...


Le système solaire : Il est constitué du Soleil et de tout ce qui tourne autour du soleil : c'est à dire principalement des 9 planètes du système solaire, dans l'ordre par rapport au Soleil : Mercure, Vénus, Terre, Mars, Jupiter (et ses fameux satellites), Saturne (et ses anneaux), Uranus, Neptune et Pluton. Les planètes peuvent être regroupées en deux catégories : Les planètes dites telluriques qui sont les planètes les plus proches du soleil (Mercure, Venus, Terre et Mars) qui sont des planètes constituées de roches ; Il y a aussi les planètes gazeuses (Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune). Pluton est une planète un peu particulière, elle est très éloignée du soleil et très petite, elle est constituée de roches comme les planètes les plus proches. Selon certains scientifiques, elle devrait plutôt être classée dans la catégorie des astéroïdes.

Le système solaire

Ce schéma n'est pas à l'échelle, le Soleil a une taille nettement plus importante que les autres astres. Les distances des planètes les plus éloignées seraient aussi nettement plus grandes si l'échelle était respectée, mais cela ne tiendrait pas sur l'écran.


Les astéroïdes : Ce sont aussi des éléments du système solaire mais ils sont nettement plus petits et beaucoup plus nombreux que les planètes. On sait à peu près où ils se trouvent dans le système solaire, mais il est difficile de prédire exactement où ils se situent. Ils sont essentiellement constitués de roche.


Les comètes : Elles font parties des éléments du système solaire : ce sont des morceaux de "glace sale" de petite taille (de l'ordre du kilomètre). on appelle glace sale un mélange d'eau et de poussières (morceaux de roche). Lorsqu'elles sont éloignées du soleil, les comètes sont totalement invisibles car elles sont très petites, mais à l'approche du soleil, elles vont se réchauffer et la glace qui les composent va fondre en formant une grande quantité de liquide et de gaz et en faisant éparpiller les poussières qui la composent. On peut, à ce moment là, voir très facilement la comète car les deux éléments qui s'échappent (le gaz et la poussière) forment deux queues très visibles : une queue ionisée constituée de gaz et une queue de poussières. Ces deux queues apparaissent dans une direction opposée au soleil. Les comètes ont des mouvements prévisibles dans le système solaire, c'est pourquoi on peut souvent prévoir quand reviendra une comète. Mais de nouvelles comètes sont régulièrement découvertes.

Une comète


Les étoiles filantes
: Une étoile filante n'a rien a voir avec une étoile, le nom est mal choisi, c'est un événement nettement plus proche de nous : Il s'agit de l'arrivée dans l'atmosphère terrestre d'un corps quelconque : Il peut s'agir d'un bout de caillou que l'on n'avait jamais aperçu auparavant ou d'un reste de comète, ou d'un reste de satellite artificiel (lors de la chute de mir de magnifiques étoiles filantes ont pu être observées). En arrivant dans l'atmosphère ce morceau de caillou va brûler en raison de la vitesse très importante avec laquelle il arrive et c'est pourquoi on pourra observer une traînée blanche. Le plus souvent, les étoiles filantes sont des restes des queues de poussière d'une comète, c'est pourquoi on peut prévoir des moments dans l'année où l'on verra un peu plus d'étoiles filantes (au mois d'août par exemple).


Les météorites
: Les météorites sont les restes des étoiles filantes qui ont résisté à leur passage dans l'atmosphère terrestre. En général les morceaux sont très petits, on les appelle des micrométéorites il en arrive une grande quantité sur la Terre mais elles sont très difficiles à récupérer car elles sont mélangées aux poussières terrestres. Pour trouver des micrométéorites : les scientifiques vont aux pôles car elles sont plus faciles à repérer sur la glace. Parfois il en arrive des morceaux beaucoup plus gros, mais c'est très rare ... Au début de l'existence de la terre certains ont formé de gros cratères sur la surface terrestre. Une des explications de la disparition des dinosaures est l'arrivée d'un énorme météorite qui aurait fait tellement de poussières qu'il aurait tué tous les gros animaux de la Terre.


Les galaxies
: Les galaxies sont des éléments beaucoup plus grands que notre système solaire : Il s'agit du regroupement d'un nombre très important d'étoiles. On peut en voir dans notre ciel, mais il vaut mieux disposer de matériel astronomique pour en apercevoir. Seule la galaxie d'Andromède peut être vue à l'oeil nu dans un lieu privé de toute pollution lumineuse. Les galaxies peuvent avoir différentes formes, mais en général elles sont très peu épaisses avec une forme de spirale comme le montre le schéma suivant :

Une galaxie spirale


La voie lactée
: C'est le nom qui est donné à notre galaxie, c'est à dire à la galaxie où se trouve notre étoile, le Soleil. Le Soleil n'est pas le centre de cette galaxie mais une étoile ordinaire parmi les millions que comporte une galaxie.
Toutes les étoiles que l'on peut voir à l'oeil nu en regardant le ciel sont des étoiles de notre galaxie. Si on habite une zone peu éclairée : on peut voir dans le ciel une sorte de traînée dans le ciel qui apparaît beaucoup plus blanche que le reste du ciel : ce sont encore des étoiles de notre galaxie, mais lorsque l'on voit la galaxie par la tranche. C'est en raison de cette traînée blanche qu'on appelle notre galaxie la voie lactée.


Les amas de galaxies
: Comme les étoiles se regroupent en galaxie, les galaxies se regroupent entre elles en amas de galaxies. Mais on ne peut pas espérer voir d'amas de galaxies à l'oeil nu.


Les trous noirs : C'est une des manières pour une étoile de finir sa vie. Après diverses réactions nucléaires compliquées, on obtient un trou noir. C'est un élément qui a une très forte densité : il attire tout ce qui est près de lui et même la lumière : C'est pourquoi bien qu'il soit composé de pleins de choses on ne peut pas le voir.


Les naines blanches
: C'est une autre manière de mourir pour une étoile : c'est une toute petite étoile peu lumineuse.


Les novae et les supernovae : C'est une grande explosion sur une étoile (en général juste avant sa mort en trou noir ou en naine blanche), on voit alors dans le ciel très bien cette étoile qui apparaît en quelques jours et qui n'est pas prévu par les scientifiques. C'est un événement qui est rarement visible à l'oeil nu.

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